La gripe es más mortal de lo esperado

Larissa Melville completó sus prácticas en el equipo editorial de . Después de estudiar biología en la Universidad Ludwig Maximilians y la Universidad Técnica de Munich, primero conoció los medios digitales en línea en Focus y luego decidió aprender periodismo médico desde cero.

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MúnichUna enfermedad de gripe no es un asunto trivial. Lo que más se teme son las enfermedades secundarias a las que puede abrir la puerta. Y no sin razón, cifras impresionantemente nuevas lo demuestran. En consecuencia, la gripe es responsable de muchas más muertes cada año de lo esperado.

Cada año, entre el 5 y el 20 por ciento de la población alemana contrae gripe, pero ¿cuántas muertes afirma? Para responder a esta pregunta, los científicos del Instituto Robert Koch (RKI) han examinado las circunstancias y consecuencias de la influenza en Alemania durante los últimos 30 años, desde 1984/85 hasta 2012/13.

29,900 muertes por influenza en un invierno de influenza

Durante este período, muchos miles de personas murieron casi todos los años en Alemania como resultado de la influenza. La gripe en el invierno de 1995/96 provocó la mayor cantidad de muertes con 29,900 muertes, seguida de cerca por la gripe en el invierno de 2012/13 con 23,600 muertes. En la mayoría de los casos, las muertes por influenza fueron mayores de 60 años. Pero hubo excepciones: en 2010/11, solo 1,000, pero en su mayoría alemanes más jóvenes murieron a causa de la pandemia de gripe porcina. Los análisis también mostraron que en algunos años los virus de la gripe son particularmente peligrosos para las personas mayores, pero no para la población en general.

Las personas que mueren a causa de la gripe suelen sucumbir a una enfermedad secundaria como la neumonía. Pero los propios virus de la influenza también pueden causar complicaciones fatales como pulmón, músculo cardíaco o encefalitis. Sin embargo, en el certificado de defunción, y por lo tanto en las estadísticas, la causa de la muerte no se suele tener en cuenta como la gripe en sí, sino como una enfermedad secundaria. Por este motivo, la investigación de RKI se basa en el llamado exceso de mortalidad. Este es el número de muertes registradas durante una epidemia de gripe, menos el número promedio de muertes durante esa época del año.

¿Vacunar es una opción?

Para todas las personas, pero especialmente para los ancianos, los niños, las mujeres embarazadas y los inmunodeprimidos, existe la opción de una vacuna anual contra la influenza. Sin embargo, una estimación publicada recientemente por los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) hace que uno se siente y tome nota: los expertos sospechan que la vacunación contra la influenza estacional en el invierno de 2014/15 protege solo al 23 por ciento de los vacunados.

Los investigadores creen que la explicación más probable del pequeño efecto es que el virus de la influenza que actualmente deambula por los Estados Unidos se ha desarrollado de manera diferente a lo anticipado por los fabricantes de vacunas. Porque cada año los investigadores hacen predicciones sobre el tipo de virus esperado. La vacuna para el próximo año se desarrollará sobre esta base. Sin embargo, si el virus cambia más rápido o de una manera diferente a la esperada, la vacunación no será tan efectiva.

Sin embargo, los CDC aún recomiendan la vacuna contra la influenza, ya que todavía protege a alrededor de una quinta parte de los vacunados y también puede prevenir complicaciones graves. Además, la vacuna podría proteger posteriormente contra infecciones con otros virus de la influenza.

Ya sea con o sin vacunación, la gripe también se puede prevenir tomando pequeñas medidas en la vida cotidiana: por ejemplo, fortaleciendo el sistema inmunológico, con una dieta rica en vitaminas o duchas alternas. Dado que los virus de la influenza generalmente se transmiten por una infección por gotitas, también es recomendable lavarse las manos con regularidad y no tocar las membranas mucosas con las manos. Otro consejo que no siempre es factible pero efectivo es evitar las multitudes y los enfermos.

Fuentes:

Boletín Epidemiológico. Instituto Robert Koch (3/2015)

Brendan Flannery et al.: Estimaciones tempranas de la eficacia de la vacuna contra la influenza estacional. Centros de Control y Prevención de Enfermedades

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